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El margay es muy similar los ocelote en apariencia, aunque la cabeza es un poco más corta, los ojos son más grandes, y la cola y las piernas. Su peso es de 2,6 a 4 kilogramos (5,7 a 8,8 lb), con una longitud corporal de 48 a 79 centímetros (19 a 31 in), y una longitud de la cola de 33 a 51 centímetros (13 a 20 pulgadas). A diferencia de la mayoría de los otros gatos, la hembra posee sólo dos pezones.

El pelaje es de color marrón, y marcada con numerosas filas de color marrón oscuro o rosetas negras y rayas longitudinales. Las partes inferiores son más pálidas, que van desde el tostado al blanco, y la cola tiene numerosas bandas oscuras y una punta de color negro. La parte posterior de las orejas son de color negro con marcas blancas circulares en el centro.

Lo más notable es el tigrillo es un escalador mucho más hábil que su pariente, y se llama a veces el ocelote árbol debido a esta habilidad. Considerando que el ocelote principalmente persigue presas en el suelo, el margay puede pasar toda su vida en los árboles, saltando después y persiguiendo pájaros y los monos a través de las copas de los árboles. De hecho, es una de las dos únicas especies de gatos con la flexibilidad del tobillo necesarias para subir primero de cabeza árboles caídos (el otro es el leopardo nublado). Es muy ágil, sus tobillos pueden girar hasta 180 grados, se puede agarrar ramas igual de bien con su proa y las patas traseras, y es capaz de saltar hasta 12 pies (3,7 m) horizontalmente. El margay se ha observado que cuelgan de las ramas con un solo pie.

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